Ministerie van Buitenlandse Zaken

Dutch Diplo Talk

Masterclass fietsen in Riga

10 Nov 2015

Het valt bij aankomst direct op. De stad Riga, met een kleine 900.000 inwoners, is net als de rest van Letland even plat en winderig als Nederland. Er wordt wel steeds meer gefietst, maar nog niet zoveel als in ons land. Het liedje van Boudewijn de Groot, hoe sterk is de eenzame fietser, komt dan ook bij me op als ik van de residentie af over de brug over de rivier Daugava naar de kanselarij in Riga fiets.

Inderdaad, met de fiets, en niet met een dienstauto. De fiets is het beste vervoersmiddel als je de ochtend- en avondfiles op de brug wil vermijden en snel het centrum van de stad in en uit wil komen. De post Riga heeft dan ook de ambassadeursdienstauto afgeschaft, terwijl het overgebleven busje alleen nog maar voor kanselarijgebruik wordt aangewend. Mijn collega’s zijn er aan gewend geraakt dat de Nederlanders bij recepties meestal op de fiets komen. Alle afspraken in de stad zijn in feite op loop- of fietsafstand.

Het fietsen is echter niet zonder risico. Men is het nog niet zo gewend. Als gelijkberechtigde verkeersdeelnemers maken fietsers en voetgangers vrolijk gebruik van het voetgangersdomein en de zebra’s om zich voort te bewegen. Dat gaat makkelijker dan op de kinderhoofdjes en niet altijd even goed onderhouden wegen. Als nieuw begonnen ambassadeur in Letland heb ik me hier snel aan aangepast. Maar elke dag realiseer je dan dat het in Nederland nog niet zo slecht geregeld is voor de verkeersdeelnemer in de grotere steden. Een helm zou hier geen overbodige luxe zijn.

Er was dus veel voor te zeggen om als Nederlandse ambassade de lokale Nederlandse bedrijfsvestiging van het ingenieursbureau Witteveen en Bos te steunen dat zich o.a. met vraagstukken op het gebied van infrastructuur en milieu bezighoudt. De Letse Fietsersbond koppelt in samenwerking met Witteveen en Bos aan hun jaarlijkse congres altijd een masterclass fietsen, en een workshop stedelijke planning. Vragen die dan opkomen zijn: hebben gescheiden verkeersstromen en aparte fietspaden zin? Hoe maak je een kruispunt fietsersvriendelijk?

Het is duidelijk dat hier, in vergelijking met Nederland Fietsland, nog een wereld te winnen is. Het leek me ook een goed onderwerp om bij de burgemeester van Riga op te brengen tijdens een kennismakingsbezoek. En hem te vragen samen met de masterclass deelnemers een fietsparcours te fietsen. Het helpt natuurlijk ook dat de stad Riga het fietsen probeert te stimuleren.

Zo gezegd zo gedaan. Op een zonnige dag vertrokken de burgemeester en de ambassade vanaf het stadhuis voor een 10 km rondje Riga. De burgemeester op een nieuwe fiets van Lets fabricaat, de ambassademedewerkers op onze oranje fietsen. Het trok veel bekijks, en – belangrijker- ook de aandacht van de media. Alle televisie- en radiozenders vonden het een mooi onderwerp voor komkommertijd. Goed voor het promoten van de fiets als alternatief vervoermiddel en het fietsvriendelijk herinrichten van het verkeer in de hoofdstad Riga.

Maar ook voor de burgemeester als een moderne eigentijdse politicus. De burgemeester is overigens de leider van de grootste, overwegend Russischtalige oppositiepartij, “Harmony” genaamd. En last but not least goed voor de beeldvorming van Nederland en de zichtbaarheid van de Nederlandse ambassade, zo bleek uit velerlei positief commentaar.

Cycling-Masterclass-1Cycling-Masterclass-3

Tijdens het fietsen was er ook alle tijd om te filosoferen over commerciële Nederlandse bedrijfsbelangen, en meer politiek geladen onderwerpen als asielzoekersopvang en de acceptatie van nieuwkomers in Riga zelf. En er was ook direct resultaat van de fietstocht. Het leek me namelijk wel verstandig een paar dagen er voor een stiekeme proefrit te maken. Onderweg bleken er nog de nodige wegwerkzaamheden te overwinnen te zijn op diverse kruispunten, en de oprit naar de brug over de rivier. Opmerkelijk genoeg was op de dag zelf het traject al sterk opgeknapt: de dienst Gemeentewerken had kennelijk in de tussentijd een extra krachtsinspanning verricht! Het hielp uiteraard dat de directeur gemeentewerken en de burgemeester zelf meefietsten.

Fietsdiplomatie werkt kennelijk goed uit voor veel betrokkenen, een win-win. Het lijkt mij dan ook een goed idee tijdens het Nederlandse EU voorzitterschap weer publiciteit te genereren met een fiets gerelateerde activiteit. Voorlopig denken we er hier aan om de EU collega ambassadeurs, het hoofd van de EU-delegatie, en de Letse staatssecretaris verantwoordelijk voor Europese Zaken uit te nodigen om op 9 mei, Europadag, een rondje in het centrum van Riga mee te komen fietsen. Van de Nederlandse kanselarij naar het ministerie van Buitenlandse Zaken en/of Verkeer, via de EU-delegatie.

Share Button

About the author

Pieter Langenberg
Written by Pieter Langenberg

Dutch Ambassador in Riga

Education 1973 Gymnasium 1979 University of Utrecht – Faculty of History

Career 1979 – 1992 Ministry of Foreign Affairs (different assignments in Budapest, Washington, Canberra, UN Disarmament Department);

1992 – 1995 Head of Division, Department of European Integration;

1995 – 1999 Deputy Head of Mission, Embassy of the Kingdom of the Netherlands to Ireland;

1999 – 2005 Head of Department, Permanent Mission of the Netherlands to the European Union, Brussels (Belgium);

2005 – 2009 Consul General in Antwerp (Belgium);

2009-2013 Ambassador of the Kingdom of the Netherlands to Georgia and Armenia

2013-2015 Ambassador of the Kingdom of the Netherlands to the Republic of Slovenia

Current position: Ambassador of the Kingdom of the Netherlands to Latvia